Algo está matando la cosecha de mandioca de Ramadhani Juma. “Tal vez es demasiada agua”, dice, tocando racimos de hojas amarillas marchitas en una planta de seis pies de altura. “O demasiado sol”. Juma trabaja en una pequeña parcela, de poco más de un acre, cerca de la ciudad de Bagamoyo, en el Océano Índico, a unas 40 millas al norte de Dar es Salaam, Tanzania. En una lluviosa mañana de marzo, seguida por dos de sus cuatro hijos pequeños, él está hablando con un técnico de la gran ciudad, Deogratius Mark, de 28 años, del Instituto de Investigación Agrícola Mikocheni. Mark le dice a Juma que su problema no es ni el sol ni la lluvia. Los asesinos reales de la yuca, demasiado pequeños para ver, son virus.
Mark rompe algunas hojas mojadas; algunas moscas blancas se alejan. Las moscas del tamaño de una cabeza de alfiler, explica, transmiten dos virus. Uno causa estragos en las hojas de mandioca, y un segundo, llamado virus de la raya café, destruye la raíz almidonada y comestible, una catástrofe que generalmente no se descubre hasta el momento de la cosecha. Juma es típico de los agricultores que Mark conoce: la mayoría nunca ha oído hablar de las enfermedades virales. “¿Puedes imaginar cómo se sentirá si le digo que tiene que desarraigar todas estas plantas?”, Dice Mark en voz baja.

Juma lleva pantalones cortos azules y una camiseta verde desteñida con “¿Quieres comprar una vocal?” Impresa en el frente. Él escucha atentamente el diagnóstico de Mark. Luego saca su pesada azada y comienza a cavar. Su hijo mayor, que tiene diez años, mordisquea una hoja de mandioca. Descubriendo una raíz de yuca, Juma la abre con un golpe de su azada. Suspira: la carne blanca y cremosa está veteada de almidón marrón y podrido.

Para ahorrar lo suficiente de la cosecha para vender y alimentar a su familia, Juma tendrá que cosechar un mes antes. Pregunto qué importancia tiene la yuca para él.

“Mihogo ni kila kitu” , responde en swahili. “La yuca es todo”.

La mayoría de los tanzanos son agricultores de subsistencia. En África, las pequeñas granjas familiares producen más del 90 por ciento de todos los cultivos, y la yuca es un alimento básico para más de 250 millones de personas. Crece incluso en suelos marginales, y tolera las olas de calor y las sequías. Sería el cultivo perfecto para el África del siglo XXI, si no fuera por la mosca blanca, cuyo rango se está expandiendo a medida que el clima se calienta. Los mismos virus que han invadido el campo de Juma ya se han extendido por todo el este de África.

Antes de salir de Bagamoyo, nos encontramos con uno de los vecinos de Juma, Shija Kagembe. Sus campos de yuca no le han ido mejor. Él escucha en silencio mientras Mark le dice lo que han hecho los virus. “¿Cómo puedes ayudarnos?”, Pregunta.

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Responder esa pregunta será uno de los mayores desafíos de este siglo. El cambio climático y el crecimiento de la población harán que la vida sea cada vez más precaria para Juma, Kagembe y otros pequeños agricultores en el mundo en desarrollo, y para las personas que alimentan. Durante la mayor parte del siglo XX, la humanidad logró mantenerse a la cabeza en la carrera malthusiana entre el crecimiento de la población y el suministro de alimentos. ¿Seremos capaces de mantener esa ventaja en el siglo XXI o nos acosará una catástrofe global?

Las Naciones Unidas pronostican que para 2050 la población mundial crecerá en más de dos mil millones de personas. La mitad nacerá en el África subsahariana, y otro 30 por ciento en el sur y sudeste de Asia. Esas regiones también son donde se espera que los efectos del cambio climático (sequía, olas de calor, clima extremo en general) sean los más afectados. En marzo pasado, el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático advirtió que el suministro mundial de alimentos ya está en peligro. “En los últimos 20 años, particularmente para el arroz, el trigo y el maíz, ha habido una desaceleración en la tasa de crecimiento de los rendimientos de los cultivos”, dice Michael Oppenheimer, científico del clima de Princeton y uno de los autores del informe del IPCC. “En algunas áreas los rendimientos han dejado de crecer por completo. Mi opinión personal es que el colapso de los sistemas alimentarios es la mayor amenaza del cambio climático “.
Hace medio siglo, el desastre se alzaba igual de ominoso. Hablando de hambre global en una reunión de la Fundación Ford en 1959, un economista dijo: “En el mejor de los casos, las perspectivas mundiales para las próximas décadas son graves; en el peor de los casos es aterrador “. Nueve años más tarde, el best seller de Paul Ehrlich, The Population Bomb, predijo que las hambrunas, especialmente en India, matarían a cientos de millones en los años setenta y ochenta.

Antes de que pudieran pasar esas sombrías visiones, la revolución verde transformó la agricultura global, especialmente el trigo y el arroz. A través de la cría selectiva, Norman Borlaug, un biólogo estadounidense, creó una variedad enana de trigo que pone la mayor parte de su energía en granos comestibles en lugar de largos tallos no comestibles. El resultado: más grano por acre. Un trabajo similar en el Instituto Internacional de Investigación sobre el Arroz (IRRI) en Filipinas mejoró drásticamente la productividad del grano que alimenta a casi la mitad del mundo.

Desde la década de 1960 hasta la década de 1990, los rendimientos de arroz y trigo en Asia se duplicaron. Incluso cuando la población del continente aumentó en un 60 por ciento, los precios de los granos disminuyeron, el asiático promedio consumió casi un tercio más de calorías y la tasa de pobreza se redujo a la mitad. Cuando Borlaug ganó el Premio Nobel de la Paz en 1970, la cita decía: “Más que cualquier otra persona de esta edad, ayudó a proporcionar pan para un mundo hambriento”.

Para seguir haciéndolo de aquí a 2050, necesitaremos otra revolución verde. Hay dos visiones en competencia de cómo sucederá. Una es de alta tecnología, con un fuerte énfasis en continuar el trabajo de Borlaug de producir mejores cultivos, pero con técnicas genéticas modernas. “La próxima revolución verde recargará las herramientas del viejo”, dice Robert Fraley, director de tecnología de Monsanto y ganador del prestigioso Premio Mundial de la Alimentación en 2013. Los científicos, argumenta, ahora pueden identificar y manipular una gran variedad de genes de plantas, para rasgos como resistencia a enfermedades y tolerancia a la sequía. Eso va a hacer que la agricultura sea más productiva y resistente.

La tecnología distintiva de este enfoque, y la que ha traído tanto éxito como controversia a Monsanto, son los cultivos modificados genéticamente o transgénicos. Lanzados por primera vez en la década de 1990, han sido adoptados por 28 países y sembrados en el 11% de las tierras cultivables del mundo, incluida la mitad de las tierras de cultivo de los EE. UU. Alrededor del 90% del maíz, el algodón y la soja cultivados en EE. UU. . Los estadounidenses han estado comiendo productos GM durante casi dos décadas. Pero en Europa y gran parte de África, los debates sobre la seguridad y los efectos ambientales de los cultivos transgénicos han bloqueado en gran medida su uso.

Los proponentes, como Fraley, dicen que tales cultivos han evitado miles de millones de dólares en pérdidas solo en los Estados Unidos y que en realidad han beneficiado al medio ambiente. Un estudio reciente del Departamento de Agricultura de los EE. UU. Encontró que el uso de pesticidas en los cultivos de maíz ha disminuido en un 90 por ciento desde la introducción del maíz Bt, que contiene genes de la bacteria Bacillus thuringiensis que lo ayudan a evitar los barrenadores del maíz y otras plagas. Los informes de China indican que los áfidos dañinos han disminuido -y las mariquitas y otros insectos beneficiosos han aumentado- en las provincias donde se ha plantado algodón transgénico.

 

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Los cultivos modificados genéticamente que Fraley fue pionero en Monsanto han sido rentables para la compañía y para muchos agricultores, pero no han ayudado a vender al público la causa de la agricultura de alta tecnología. Los cultivos Roundup Ready de Monsanto están genéticamente modificados para ser inmunes al herbicida Roundup, que Monsanto también fabrica. Eso significa que los agricultores pueden rociar el herbicida libremente para eliminar las malas hierbas sin dañar su maíz GM, algodón o soja. Su contrato con Monsanto no les permite guardar semillas para plantar; deben comprar sus semillas patentadas cada año.

Aunque no hay evidencia clara de que los cultivos Roundup o Roundup Ready sean inseguros, quienes proponen una visión alternativa de la agricultura ven esas costosas semillas GM como una entrada costosa para un sistema roto. La agricultura moderna, dicen, ya depende demasiado de los fertilizantes y pesticidas sintéticos. No solo son inaccesibles para un pequeño agricultor como Juma; contaminan tierra, agua y aire. Los fertilizantes sintéticos se fabrican con combustibles fósiles, y ellos mismos emiten potentes gases de efecto invernadero cuando se aplican a los campos.

“La elección es clara”, dice Hans Herren, otro laureado del Premio Mundial de la Alimentación y director de Biovision, una organización sin fines de lucro suiza. “Necesitamos un sistema de cultivo que tenga más en cuenta el paisaje y los recursos ecológicos. Necesitamos cambiar el paradigma de la revolución verde. La agricultura de insumos pesados ​​no tiene futuro; necesitamos algo diferente. “Hay maneras de disuadir a las plagas y aumentar los rendimientos, cree él, que son más adecuadas para las jumas de este mundo.

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Monsanto no es la única organización que cree que la genética vegetal moderna puede ayudar a alimentar al mundo. A última hora de una cálida tarde de febrero Glenn Gregorio, un genetista de plantas en el Instituto Internacional de Investigación de Arroz, me muestra el arroz que inició la revolución verde en Asia. Estamos en Los Baños, un pueblo a unas 40 millas al sureste de Manila, caminando a lo largo del borde de unos arrozales muy especiales, de los cuales hay muchos en los 500 acres del instituto.

“Este es el milagro arroz-IR8”, dice Gregorio, mientras nos detenemos junto a un parche esmeralda lleno de plantas de arroz a la altura del muslo. Los gallos cantan en la distancia; las garzas brillan blancas contra tanto verde; la luz plateada brilla en los campos inundados. El IRRI, una organización sin fines de lucro, fue fundado por las Fundaciones Ford y Rockefeller en 1960. Dos años más tarde, un patólogo de plantas llamado Peter Jennings comenzó una serie de experimentos de cruzamiento. Él tenía 10,000 variedades de semillas de arroz para trabajar. Su octavo cruce entre una cepa enana de Taiwán y una variedad más alta de Indonesia creó la cepa de rápido crecimiento y alto rendimiento más tarde conocida como India Rice 8 por su papel en la prevención de la hambruna en ese país. “Revolucionó la producción de arroz en Asia”, dice Gregorio. “Algunos padres en India llamaron a sus hijos IR8”.

Caminando a lo largo de los arrozales, pasamos por otras razas emblemáticas, cada una designada con un letrero de madera cuidadosamente pintado. El instituto lanza docenas de nuevas variedades cada año; alrededor de mil han sido plantados en todo el mundo desde la década de 1960. Los rendimientos han mejorado típicamente en poco menos del uno por ciento al año. “Queremos aumentar eso al 2 por ciento”, dice Gregorio. Se prevé que la tasa de crecimiento de la población mundial, ahora del 1,14 por ciento anual, disminuya al 0,5 por ciento para 2050.

El camino hacia el arroz tolerante a las inundaciones

Cuando la revolución verde comenzó en la década de 1960, fue antes de la revolución en genética molecular: IR8, el primer arroz milagroso, se crió sin el conocimiento de los genes que lo bendecían con altos rendimientos. Actualmente, los criadores pueden concentrarse en los genes, pero aún usan técnicas tradicionales y pedigríes cada vez más complejos. Así es como han creado variedades de arroz adaptadas al aumento del nivel del mar, incluyendo Swarna-Sub1, popular en India, e IR64 Sub1, cuyo pedigrí se muestra aquí.

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Durante muchas décadas, el IRRI se centró en mejorar las variedades tradicionales de arroz, cultivadas en campos que se inundan en el momento de la siembra. Últimamente ha cambiado su atención al cambio climático. Ahora ofrece variedades tolerantes a la sequía, incluida una que se puede plantar en los campos secos y subsistir de las lluvias, como lo hacen el maíz y el trigo. Hay un arroz tolerante a la sal para países como Bangladesh, donde el aumento del nivel del mar está envenenando los arrozales. “Los agricultores no se dan cuenta de que el agua salada está entrando en sus campos”, dice Gregorio. “Para cuando el agua esté lo suficientemente salada como para saborear, las plantas ya están muriendo”.

Solo unas pocas variedades de arroz en el IRRI son cultivos GM, en el sentido de que contienen un gen transferido de una especie diferente, y ninguno de ellos está disponible al público todavía. Uno es Golden Rice, que contiene genes de maíz que le permiten producir betacaroteno; su objetivo es combatir el flagelo global de la deficiencia de vitamina A. El verano pasado, un complot de prueba de IRRI de Golden Rice fue pisoteado por activistas anti-GM. IRRI crea variedades GM solo como último recurso, dice el director Robert Zeigler, cuando no puede encontrar el rasgo deseado en el arroz.

Sin embargo, la genética moderna aceleró toda la operación de cría del instituto. Durante décadas, los criadores del IRRI siguieron pacientemente la receta antigua: seleccionar las plantas con el rasgo deseado, polinizar cruzadamente, esperar a que la descendencia alcance la madurez, seleccionar los mejores intérpretes, repetir. Ahora hay una alternativa a ese proceso minucioso. En 2004, un consorcio internacional de investigadores mapeó todo el genoma del arroz, que comprende unos 40,000 genes individuales. Desde entonces, los investigadores de todo el mundo han estado identificando genes que controlan rasgos valiosos y que pueden seleccionarse directamente.

En 2006, por ejemplo, la patóloga de plantas Pamela Ronald de la Universidad de California, Davis, aisló un gen llamado Sub1 de una variedad de arroz de la India oriental. Raramente crecido ahora debido a sus bajos rendimientos, el arroz de las Indias Orientales tiene una característica notable: puede sobrevivir durante dos semanas bajo el agua. La mayoría de las variedades mueren después de tres días.

Los investigadores del IRRI cruzaron polinizar el arroz Sub1 con una variedad de alto rendimiento y sabrosa llamada Swarna, que es popular en India y Bangladesh. Luego examinaron el ADN para determinar qué plántulas realmente habían heredado el gen Sub1 . La tecnología, llamada mejora asistida por marcadores, es más precisa y ahorra tiempo. Los investigadores no tuvieron que plantar las plántulas, cultivarlas y luego sumergirlas durante dos semanas para ver cuál sobreviviría.

El nuevo arroz tolerante a las inundaciones, llamado Swarna-Sub1, ha sido plantado por casi cuatro millones de agricultores en Asia, donde cada año las inundaciones destruyen alrededor de 50 millones de acres de arroz. Un estudio reciente encontró que los agricultores en 128 aldeas en el estado indio de Odisha, en la Bahía de Bengala, aumentaron sus rendimientos en más del 25 por ciento. Los agricultores más marginales obtuvieron el mayor beneficio.

“A las castas más bajas de la India se les da la peor tierra, y las peores tierras de Odisha son propensas a las inundaciones”, dice Zeigler. “Así que aquí hay un arroz muy sofisticado, biotecnológico y tolerante a las inundaciones, que beneficia preferentemente a los más pobres entre los pobres, los intocables”. Esa es una historia fantástica, creo “.

El proyecto más ambicioso del instituto transformará fundamentalmente el arroz y tal vez aumente dramáticamente el rendimiento. El arroz, el trigo y muchas otras plantas usan un tipo de fotosíntesis conocido como C3, por el compuesto de tres carbonos que producen cuando se absorbe la luz solar. El maíz, la caña de azúcar y algunas otras plantas usan la fotosíntesis C4. Tales cultivos requieren mucha menos agua y nitrógeno que los cultivos C3, “y típicamente tienen rendimientos 50 por ciento más altos”, dice William Paul Quick de IRRI. Su plan es convertir el arroz en una cosecha C4 mediante la manipulación de sus propios genes.

La fotosíntesis C4, a diferencia de la tolerancia a la sumersión del arroz Sub1 , está controlada por muchos genes, no solo uno, lo que lo convierte en un rasgo difícil de introducir. Por otro lado, dice Quick, “ha evolucionado independientemente 62 veces. Eso sugiere que no puede ser tan difícil de hacer. “Al” anular “los genes uno por uno, él y sus colegas están identificando sistemáticamente todos los genes responsables de la fotosíntesis en Setaria viridis, una hierba C4 pequeña y de rápido crecimiento. Hasta ahora, todos los genes que han encontrado también están presentes en las plantas C3. Simplemente no se utilizan de la misma manera.

Quick y sus colegas esperan aprender cómo encenderlos en arroz. “Creemos que tomará un mínimo de 15 años para hacer esto”, dice Quick. “Estamos en el cuarto año”. Si tienen éxito, las mismas técnicas podrían ayudar a mejorar la productividad de la papa, el trigo y otras plantas de C3. Sería un don sin precedentes para la seguridad alimentaria; en teoría, los rendimientos podrían aumentar en un 50 por ciento.

Perspectivas como esa han convertido a Zeigler en un apasionado defensor de la biotecnología. De barba blanca y avuncular, un zurdo que se describe a sí mismo, Zeigler cree que el debate público sobre los cultivos genéticamente modificados se ha vuelto terriblemente confuso. “Cuando comencé en los años 60, muchos de nosotros nos metimos en ingeniería genética porque pensamos que podíamos hacer mucho bien para el mundo”, dice. “Pensamos: ¡Estas herramientas son fantásticas!

“Nos sentimos un poco traicionados por el movimiento ecologista, puedo decírtelo. Si desea tener una conversación sobre cuál debe ser el papel de las grandes corporaciones en nuestro suministro de alimentos, podemos tener esa conversación; es realmente importante. Pero no es la misma conversación sobre si debemos usar estas herramientas de genética para mejorar nuestros cultivos. Ambos son importantes, pero no los confundamos “.

Zeigler decidió seguir su carrera después de un período como profesor de ciencias en el Cuerpo de Paz en 1972. “Cuando estaba en la República Democrática del Congo, vi una hambruna de yuca”, dice. “Eso es lo que me hizo convertirme en un patólogo de plantas”.

¿Qué visión de la agricultura es la correcta para los agricultores del África subsahariana? Hoy, dice Nigel Taylor, un genetista del Centro de Ciencia de Plantas Donald Danforth en St. Louis, Missouri, el virus de la raya café tiene el potencial de causar otra hambruna de la yuca. “Se ha convertido en una epidemia en los últimos cinco o diez años, y está empeorando”, dice. “Con temperaturas más altas, el rango de la mosca blanca se está expandiendo. La gran preocupación es que la racha café está comenzando a moverse hacia África central, y si golpea las áreas masivas de cultivo de yuca de África Occidental, usted tiene un gran problema de seguridad alimentaria “.

Taylor y otros investigadores se encuentran en las etapas iniciales del desarrollo de variedades de yuca genéticamente modificadas que son inmunes al virus de la raya marrón. Taylor está colaborando con investigadores de Uganda en una prueba de campo, y otra está en marcha en Kenia. Pero solo cuatro países africanos, Egipto, Sudán, Sudáfrica y Burkina Faso, actualmente permiten la siembra comercial de cultivos transgénicos.

En África, como en otros lugares, la gente teme los cultivos transgénicos, a pesar de que hay poca evidencia científica para justificar el miedo. Existe un argumento más contundente de que las razas de plantas de alta tecnología no son una panacea y tal vez ni siquiera lo que los agricultores africanos más necesitan. Incluso en los Estados Unidos, algunos agricultores tienen problemas con ellos.

Un artículo publicado en marzo pasado, por ejemplo, documentó una tendencia inquietante: las gusanos de la raíz del maíz están desarrollando resistencia a las toxinas bacterianas en el maíz Bt. “Me sorprendió cuando vi los datos, porque sabía lo que significaba: que esta tecnología estaba empezando a fallar”, dice Aaron Gassmann, un entomólogo de la Universidad Estatal de Iowa y coautor del informe. Uno de los problemas, dice, es que algunos agricultores no siguen el requisito legal de plantar “campos de refugio” con maíz que no sea Bt, lo que ralentiza la propagación de genes resistentes mediante el apoyo de gusanos que permanecen vulnerables a las toxinas Bt.

En Tanzania todavía no hay cultivos GM. Pero algunos agricultores están aprendiendo que una solución simple y de baja tecnología (sembrar una diversidad de cultivos) es una de las mejores formas de prevenir las plagas. Tanzania ahora tiene el cuarto mayor número de agricultores orgánicos certificados en el mundo. Parte del crédito pertenece a una mujer joven llamada Janet Maro.

Maro creció en una granja cerca de Kilimanjaro, el quinto de ocho hijos. En 2009, cuando todavía era estudiante en la Universidad de Agricultura de Sokoine en Morogoro, ayudó a fundar una organización sin fines de lucro llamada Agricultura Sostenible de Tanzania (SAT). Desde entonces, ella y su pequeño equipo han estado entrenando a agricultores locales en prácticas orgánicas. SAT ahora recibe el apoyo de Biovision, la organización suiza dirigida por Hans Herren.

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Morogoro se encuentra a unas cien millas al oeste de Dar es Salaam, en la base de las montañas Uluguru. Unos días después de mi visita a Juma en Bagamoyo, Maro me lleva a las montañas para visitar tres de las primeras granjas orgánicas certificadas en Tanzania. “Los agentes agrícolas no vienen aquí”, dice mientras avanzamos por un camino empinado y lleno de baches en una camioneta. Greened por las lluvias que derivan del Océano Índico, las laderas siguen siendo boscosas. Pero cada vez más han sido aclarados para la agricultura por el pueblo Luguru.

Cada cuarto de milla aproximadamente pasamos mujeres caminando solas o en grupos pequeños, balanceando cestas de mandiocas, papayas o plátanos en sus cabezas. Es día de mercado en Morogoro, a 3.000 pies debajo de nosotros. Las mujeres aquí son más que porteadores. Entre los Luguru, la propiedad de la tierra en una familia pasa por la línea femenina. “Si a una mujer no le gusta un hombre, ¡se va!”, Dice Maro.

Se detiene en una casa de ladrillo de una habitación con paredes parcialmente enlucidas y un techo de metal corrugado. Habija Kibwana, una mujer alta con una blusa blanca de manga corta y una falda envolvente, nos invita a nosotros y a dos vecinos a sentarnos en su porche.

A diferencia de los granjeros en Bagamoyo, Kibwana y sus vecinos cultivan una variedad de cultivos: plátanos, aguacates y maracuyá están en temporada ahora. Pronto estarán plantando zanahorias, espinacas y otras verduras de hoja, todo para el consumo local. La mezcla proporciona una copia de seguridad en caso de que falle un cultivo; también ayuda a reducir las plagas. Los granjeros aquí están aprendiendo a plantar estratégicamente, colocando hileras de Tithonia diversifolia, un girasol silvestre que prefieren las moscas blancas, para alejar las plagas de las yucas. El uso de compost en lugar de fertilizantes sintéticos ha mejorado tanto el suelo que uno de los agricultores, Pius Paulini, ha duplicado su producción de espinacas. La escorrentía de sus campos ya no contamina las corrientes que abastecen el agua de Morogoro.

Tal vez el resultado más perjudicial para la vida de la agricultura orgánica ha sido la liberación de la deuda. Incluso con los subsidios del gobierno, cuesta 500,000 chelines tanzanos, más de $ 300, comprar suficiente fertilizante y pesticida para tratar un solo acre, un gasto paralizante en un país donde el ingreso anual per cápita es de menos de $ 1,600. “Antes, cuando teníamos que comprar fertilizante, no nos quedaba dinero para enviar a nuestros hijos a la escuela”, dice Kibwana. Su hija mayor ahora ha terminado la escuela secundaria.

Y las granjas son más productivas también. “La mayoría de los alimentos en nuestros mercados provienen de pequeños agricultores”, dice Maro. “Alimentan a nuestra nación”.

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Cuando le pregunto a Maro si las semillas genéticamente modificadas también podrían ayudar a esos agricultores, ella es escéptica. “No es realista”, dice ella. ¿Cómo podrían permitirse las semillas cuando ni siquiera pueden pagar el fertilizante? ¿Cuán probable es, pregunta, en un país donde pocos agricultores alguna vez ven a un asesor agrícola del gobierno, o incluso son conscientes de las enfermedades que amenazan sus cultivos, que obtendrán el apoyo que necesitan para cultivar transgénicos de forma adecuada? Desde el porche de Kibwana tenemos vistas panorámicas de laderas adosadas ricamente cultivadas, pero también de las laderas marcadas por los campos marrones y erosionados de los agricultores no orgánicos, la mayoría de los cuales no construyen terrazas para retener su preciado suelo. Kibwana y Paulini dicen que su propio éxito ha atraído la atención de sus vecinos. La agricultura orgánica se está extendiendo aquí. Pero se está extendiendo lentamente.

Ese es el problema central, pensé cuando me fui de Tanzania: obtener conocimiento que funciona desde organizaciones como SAT o IRRI a personas como Juma. No es elegir un tipo de conocimiento: baja tecnología versus alta tecnología, orgánico versus GM: una vez y para siempre. Hay más de una forma de aumentar los rendimientos o detener una mosca blanca. “La agricultura orgánica puede ser el enfoque correcto en algunas áreas”, dice el ejecutivo de Monsanto Mark Edge. “De ninguna manera pensamos que los cultivos GM sean la solución para todos los problemas en África”. Desde la primera revolución verde, dice Robert Zeigler, la ciencia ecológica ha avanzado junto con la genética. IRRI usa esos avances también.

“¿Ves a las garcetas volando por ahí?”, Pregunta al final de nuestra conversación. Fuera de su oficina, una bandada desciende sobre los verdes arrozales; las montañas más allá brillan con la luz del atardecer. “A principios de los 90 no viste pájaros aquí. Los pesticidas que utilizamos mataron a los pájaros y caracoles y todo lo demás. Luego invertimos mucho para comprender las estructuras ecológicas de los arrozales. Usted tiene estas redes complejas, y si las interrumpe, tiene brotes de plagas. Aprendimos que en la gran mayoría de los casos, no necesita pesticidas. El arroz es una planta dura. Puedes construir resistencia en eso. Ahora tenemos una ecología rica aquí, y nuestros rendimientos no han disminuido.

“En ciertos momentos del día, obtenemos un centenar de esas garcetas. Es realmente edificante ver. Las cosas pueden mejorar “.

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Fuente : Revista National Geographic